“De professionalisering heeft zijn vruchten afgeworpen"

De IFB League laat familiale ondernemers in Limburg dit jaar kennismaken met de aannemingsgroep Democo. Een gediversifeerd familiebedrijf dat bijna 40 jaar oud is, en blaakt van gezondheid. “De professionalisering heeft zijn vruchten afgeworpen: we leggen onszelf meer discipline op en werken gestructureerder”, vertelt gedelegeerd bestuurder Philip Demot. “Maar we kennen ook uitdagingen. Na de sterke groei van de voorbije jaren, moeten we even consolideren om de volgende fase te kunnen aanvatten.”

Democo Group uit Hasselt is een tweedegeneratie familiebedrijf in de bouwsector, dat steunt op 3 peilers: algemene bouw, projectontwikkeling en technieken. Haar activiteiten gaan van nieuwbouw, renovatie tot onderhoud en dit in zowel de openbare, de residentiële als de industriële markt, de zorgsector en de kantorenbouw. De onderneming werd in 1977 opgericht door Cyriel Demot samen met Frans Houben en Mario Longhi. “Vrij snel zagen zij de nood in om een totaalpakket te kunnen aanbieden aan grotere klanten”, getuigt Philip Demot. “Al na vijf jaar, in 1982, werd de HVAC- en sanitairinstallateur Van Den Briele overgenomen. Die geslaagde diversificatie is richtinggevend geweest voor de verdere ontwikkeling van het bedrijf. We willen van de beginfase tot de oplevering alles in eigen beheer realiseren.”

Internationale award

Democo Group is vandaag een gevestigde waarde in de bouwsector . Met zo’n 700 werknemers realiseert het een omzet van 280 miljoen euro. Vandaag werkt het familiebedrijf aan het nieuwe Stadskantoor voor de stad Hasselt en aan het nieuwe provinciehuis in Antwerpen. Ook het AXA-kantoor Treurenberg in Brussel staat op de referentielijst. Met dat project won de onderneming op de befaamde MIPIM-beurs in Cannes de award voor het meest innovatieve ecologische gebouw.

Philip Demot kwam als lid van de tweede generatie in 1986 in het bedrijf. Sinds 1997 is hij gedelegeerd bestuurder. Van de vijf kinderen uit de tweede generatie zijn er nu vier in de onderneming actief.

“Er is een duidelijke keuze gemaakt voor professionalisering”, getuigt de gedelegeerd bestuurder. “We hebben een managementteam opgezet en we hebben veel oog voor alles wat corporate governance betreft. We hebben in onze raad van bestuur bijvoorbeeld ook enkele onafhankelijke bestuurders opgenomen. Zij vormen een sparring partner. We leggen onszelf meer discipline op en werken gestructureerder. Dat heeft ons ook geholpen om de doelstellingen helder te formuleren en er naar te werken. Globaal gezien zie ik alleen maar positieve resultaten van die professionalisering.”

Familiale waarden zijn belangrijk

Toch blijft de familiale sfeer erg belangrijk voor de onderneming. Demot: “Het is zeker een deel van het succes van het bedrijf. Onze directe aanpak, korte lijnen en heldere communicatie komen voort uit de familiale aanpak. We kennen dan ook een laag personeelsverloop. Ook het feit dat we flexibel kunnen werken, zit in die filosofie. We bieden flexibiliteit en krijgen die ook van onze mensen. Iets wat de klanten erg appreciëren.”

Democo hecht veel belang aan de familiale waarden. “De kernwoorden zijn: verbondenheid, integriteit, kwaliteit en toegevoegde waarde bieden aan de klant. We willen meer zijn dan een aannemer: we denken als partner mee met de klant, rond de bouwaanvraag, de duurzaamheid van een project, de financiering of het onderhoud. Vandaar ook dat we een project bekijken vanuit een benadering over de hele levenscyclus van een gebouw of infrastructuur.”

Groeipijnen

Het bouwbedrijf is ambitieus. Maar na de sterke groei van de voorbije jaren, moet er even geconsolideerd worden. Philip Demot: “De laatste 5 jaren zijn we gemiddeld meer dan 15% per jaar gegroeid. Dat zet je organisatie toch onder druk. Zo is het erg moeilijk geworden om goed geschoolde technische mensen te vinden. Net daarom investeren we in onze eigen Democo Academy : een opleidingstraject dat toelaat om de eigen mensen bij te scholen, kennis over te dragen en ervaringen te delen.”

Ook in de belangrijke sector van de overheidsopdrachten, ervaart het familiebedrijf enige druk: “Er is minder geld om te investeren, waardoor alternatieve financieringsvormen de voorbije jaren aan belang hebben gewonnen. Denk maar aan PPS-constructies voor binnenstedelijke ontwikkelingen of DBFM-opdrachten (design, build, finance and maintain) voor grote infrastructuurwerken of overheidsgebouwen”, legt Demot uit. “Alleen komt er tegenwind vanuit Europa. En door de onzekerheid over het al dan niet buiten balans blijven van dergelijke constructies, merken we dat de projecten tijdelijk worden stilgelegd.”

Maar dat houdt de onderneming niet tegen om nieuwe kansen te grijpen. Philip Demot: “Hoewel we van oorsprong Limburgs zijn, is er de afgelopen jaren sterk in regionale spreiding geïnvesteerd. In 2008 werd een zetel opgericht in de regio Antwerpen-Mechelen en er kwam ook een filiaal in Brussel, specifiek voor projecten in en rond Brussel. Die regionale uitbreiding gaat trouwens nog voort. We kijken nu actief naar Oost- en West-Vlaanderen voor verdere groei. Begin dit jaar werd daarom de Brugse HVAC-specialist Daeninck & Deweerdt overgenomen.”

De aannemer ziet ook nog steeds potentieel in zijn Poolse dochteronderneming. “Democo Polen kwam er na het wegvallen van de grenzen met Oost-Europa, toen we onze klanten zijn gevolgd naar die nieuwe landen. Door de economische crisis hebben we daar een moeilijkere periode gekend. Maar nu openen zich ook daar nieuwe mogelijkheden en hopen we weer met de groei aan te knopen.”